Disturbo di rabbia spesso associato a parassiti comuni

I ricercatori hanno scoperto che l'esposizione a un parassita comune può raddoppiare il rischio di sviluppare un disturbo psichiatrico caratterizzato da attacchi ricorrenti di rabbia estrema e impulsiva.

In uno studio su 358 soggetti adulti, i ricercatori hanno scoperto che la toxoplasmosi, un'infezione parassitaria relativamente innocua trasportata da circa il 30% di tutti gli esseri umani, è associata a disturbo esplosivo intermittente e aumento dell'aggressività. Un esempio del disturbo è la rabbia della strada.

I ricercatori avvertono, tuttavia, che non tutte le persone affette da toxoplasmosi sviluppano un comportamento aggressivo.

I risultati sono pubblicati nel Journal of Clinical Psychiatry.

"Il nostro lavoro suggerisce che l'infezione latente con toxoplasma gondii il parassita può cambiare la chimica del cervello in un modo che aumenta il rischio di comportamenti aggressivi ", ha detto l'autore senior dello studio Emil Coccaro, M.D., professore di Ellen C. Manning e presidente di Psichiatria e Neuroscienze comportamentali presso l'Università di Chicago.

"Tuttavia, non sappiamo se questa relazione sia causale, e non tutti i risultati positivi per la toxoplasmosi avranno problemi di aggressività", ha detto Coccaro, aggiungendo che sono necessari ulteriori studi.

Il disturbo esplosivo intermittente (IED) è definito dal Manuale Diagnostico e Statistico dei Disturbi Mentali, Quinta Edizione, come esplosioni ricorrenti, impulsive e problematiche di aggressione verbale o fisica che sono sproporzionate rispetto alle situazioni che le innescano.

Si pensa che l'IED colpisca fino a 16 milioni di americani, più del disturbo bipolare e della schizofrenia messi insieme.

Nell'ambito della loro ricerca pionieristica per migliorare la diagnosi e il trattamento dell'IED e dell'aggressività impulsiva, Coccaro ei suoi colleghi hanno esaminato le possibili connessioni alla toxoplasmosi, un'infezione parassitaria estremamente comune.

Trasmessa attraverso le feci di gatti infetti, carne poco cotta o acqua contaminata, la toxoplasmosi è tipicamente latente e innocua per gli adulti sani. Tuttavia, è noto che risiede nel tessuto cerebrale ed è stato collegato a diverse malattie psichiatriche, tra cui schizofrenia, disturbo bipolare e comportamento suicidario.

Il team di ricerca ha reclutato 358 soggetti adulti dagli Stati Uniti, che sono stati valutati per IED, disturbo della personalità, depressione e altri disturbi psichiatrici.

I partecipanti allo studio sono stati valutati anche su tratti quali rabbia, aggressività e impulsività.

I partecipanti sono caduti in uno dei tre gruppi. Circa un terzo aveva IED. Un terzo erano controlli sani senza storia psichiatrica. Il terzo rimanente erano individui con diagnosi di qualche disturbo psichiatrico, ma non IED.

Quest'ultimo gruppo è servito come controllo per distinguere l'IED da possibili fattori psichiatrici confondenti.

Il team di ricerca ha scoperto che il gruppo con diagnosi di IED aveva più del doppio delle probabilità di risultare positivo all'esposizione alla toxoplasmosi (22%) come misurato da un esame del sangue, rispetto al gruppo di controllo sano (nove%).

Circa il 16% del gruppo di controllo psichiatrico è risultato positivo alla toxoplasmosi, ma aveva punteggi di aggressività e impulsività simili a quelli del gruppo di controllo sano. I soggetti con diagnosi di IED hanno ottenuto punteggi molto più alti in entrambe le misure rispetto a entrambi i gruppi di controllo.

In tutti i soggetti dello studio, gli individui positivi alla toxoplasmosi hanno ottenuto punteggi significativamente più alti in termini di rabbia e aggressività.

Il team ha notato un legame tra toxoplasmosi e aumento dell'impulsività, ma quando aggiustato per i punteggi di aggressività, questo collegamento è diventato non significativo. Questa scoperta suggerisce che la toxoplasmosi e l'aggressività sono fortemente correlate.

Tuttavia, gli autori avvertono che i risultati dello studio non affrontano se l'infezione da toxoplasmosi possa causare un aumento dell'aggressività o IED.

"La correlazione non è causalità, e questo non è sicuramente un segno che le persone dovrebbero sbarazzarsi dei loro gatti", ha detto il coautore dello studio Royce Lee, M.D., professore associato di Psichiatria e Neuroscienze comportamentali presso l'Università di Chicago.

"Non comprendiamo ancora i meccanismi coinvolti: potrebbe essere una maggiore risposta infiammatoria, una modulazione cerebrale diretta da parte del parassita o persino una causa inversa in cui gli individui aggressivi tendono ad avere più gatti o mangiare più carne poco cotta. Il nostro studio segnala la necessità di ulteriori ricerche e maggiori prove sugli esseri umani ".

Coccaro e il suo team stanno ora esaminando ulteriormente la relazione tra toxoplasmosi, aggressività e IED. Se meglio compreso, questo collegamento potrebbe fornire nuove strategie per diagnosticare o trattare l'IED in futuro.

"Ci vorranno studi sperimentali per vedere se il trattamento di un'infezione da toxoplasmosi latente con farmaci riduce l'aggressività", ha detto Coccaro.

"Se possiamo saperne di più, potrebbe fornire razionale per trattare IED in pazienti positivi alla toxoplasmosi trattando prima l'infezione latente".

Fonte: University of Chicago / EurekAlert