Uso pesante di pentole collegato al rilascio ridotto di dopamina nel cervello

Un nuovo studio ha trovato prove in forti consumatori di marijuana di un sistema dopaminergico compromesso.

Secondo i ricercatori del Columbia University Medical Center, è stato riscontrato un rilascio inferiore di dopamina nello striato, una regione del cervello coinvolta nella memoria di lavoro, nel comportamento impulsivo e nell'attenzione.

Studi precedenti hanno dimostrato che la dipendenza da altre droghe, come la cocaina e l'eroina, ha effetti simili sul rilascio di dopamina. Ma tali prove per la cannabis erano mancanti fino ad ora, secondo i ricercatori.

"Alla luce dell'accettazione e dell'uso più diffusi della marijuana, in particolare da parte dei giovani, riteniamo che sia importante esaminare più da vicino gli effetti potenzialmente di dipendenza della cannabis sulle regioni chiave del cervello", ha affermato Anissa Abi-Dargham, MD, un professore di psichiatria presso il Columbia University Medical Center e uno dei principali autori dell'articolo.

Lo studio ha incluso 11 adulti di età compresa tra 21 e 40 anni che erano gravemente dipendenti dalla cannabis e un gruppo di controllo di 12 adulti sani abbinati.

In media, il gruppo di cannabis ha iniziato a usarlo all'età di 16 anni, è diventato dipendente dall'età di 20 anni e ne è stato dipendente negli ultimi sette anni. Nel mese precedente allo studio, quasi tutti gli utenti di questo studio hanno fumato marijuana ogni giorno, hanno riferito i ricercatori.

Utilizzando la tomografia a emissione di positroni (PET) per tracciare una molecola radiomarcata che si lega ai recettori della dopamina nel cervello, gli scienziati hanno misurato il rilascio di dopamina nello striato e nelle sue sottoregioni, così come in diverse regioni del cervello al di fuori dello striato, compreso il talamo, mesencefalo e globus pallidus.

I ricercatori osservano che i consumatori di cannabis sono rimasti in ospedale per una settimana di astinenza per assicurarsi che le scansioni PET non misurassero gli effetti acuti del farmaco.

I partecipanti sono stati scansionati prima e dopo aver ricevuto un'anfetamina orale per provocare il rilascio di dopamina. La variazione percentuale nel legame del radiotracciante è stata presa come un indicatore della capacità di rilascio di dopamina, spiegano gli scienziati.

Rispetto al gruppo sano, i consumatori di cannabis hanno avuto un rilascio di dopamina significativamente inferiore nello striato, comprese le sottoregioni coinvolte nell'apprendimento associativo e sensomotorio e nel globus pallidus, ha rilevato lo studio.

I ricercatori hanno anche esplorato la relazione tra il rilascio di dopamina in un'area chiave dello striato e le prestazioni cognitive sui compiti di apprendimento e memoria di lavoro.

Sebbene non vi fosse alcuna differenza tra i gruppi nelle prestazioni delle attività, in tutti i partecipanti un rilascio inferiore di dopamina era associato a prestazioni peggiori in entrambi i compiti, riferiscono i ricercatori.

"Non sappiamo se la diminuzione della dopamina fosse una condizione preesistente o il risultato di un uso pesante di cannabis", ha detto Abi-Dargham. "Ma la conclusione è che il consumo pesante a lungo termine di cannabis può danneggiare il sistema dopaminergico, il che potrebbe avere una serie di effetti negativi sull'apprendimento e sul comportamento".

Fonte: Columbia University Medical Center