Gli adolescenti con disturbo da stress post-traumatico possono interpretare male le espressioni facciali

Gli adolescenti con sintomi di disturbo da stress post-traumatico (PTSD) hanno maggiori probabilità di interpretare erroneamente le espressioni facciali tristi e arrabbiate come paurose, mentre gli adolescenti con sintomi di disturbo della condotta tendono a vedere i volti tristi come arrabbiati, secondo un nuovo studio dei ricercatori dello Steinhardt Scuola di cultura, educazione e sviluppo umano presso la New York University (NYU).

"I nostri risultati suggeriscono che l'esposizione a stress e traumi può avere impatti emotivi acuti che si traducono semplicemente in un'identificazione errata di importanti segnali affettivi", ha detto il dottor Shabnam Javdani, assistente professore di psicologia applicata presso la NYU Steinhardt, che ha condotto lo studio con la dottoressa Naomi Sadeh dell'Università del Delaware.

Gli adolescenti che hanno subito un trauma corrono un rischio maggiore sia di disturbo da stress post-traumatico che di disturbi della condotta, problemi comportamentali ed emotivi caratterizzati da insensibilità o aggressività verso gli altri.

Queste condizioni spesso si verificano contemporaneamente e possono avere un impatto significativo sul benessere e sullo sviluppo sano degli adolescenti. Se non trattati, questi disturbi aumentano il rischio di uso di sostanze, problemi di salute mentale e danni a se stessi o agli altri.

Ricerche precedenti hanno dimostrato che i giovani con disturbo da stress post-traumatico e sintomi di disturbo della condotta hanno alterato l'elaborazione emotiva che è spesso associata a comportamenti aggressivi e scarso funzionamento sociale. Questi problemi interpersonali possono essere collegati all'errata interpretazione dei segnali sociali trasmessi attraverso le espressioni facciali.

Per lo studio, i ricercatori hanno esaminato il modo in cui i giovani con disturbo da stress post-traumatico e sintomi di disturbo della condotta elaboravano le espressioni facciali. Lo studio ha coinvolto 371 adolescenti (di età compresa tra 13 e 19 anni) con problemi emotivi e comportamentali che sono stati iscritti nelle scuole diurne terapeutiche a Chicago o Providence, R.I.

Dopo il completamento di una valutazione diagnostica strutturata, l'85% dei partecipanti adolescenti ha riscontrato almeno un sintomo di disturbo della condotta e il 30% ha soddisfatto i criteri per una diagnosi di disturbo della condotta. Inoltre, il 17% degli adolescenti aveva almeno un sintomo di PTSD e il 12,4% soddisfaceva i criteri per una diagnosi di PTSD. Complessivamente, il 17% degli studiosi presentava sintomi sia di PTSD che di disturbo della condotta.

Successivamente, gli adolescenti hanno completato un'attività di riconoscimento degli affetti facciali. In generale, i giovani con problemi emotivi e comportamentali hanno avuto più difficoltà a identificare correttamente i volti arrabbiati rispetto ai volti paurosi o tristi. In particolare, gli adolescenti con livelli più elevati di sintomi di disturbo da stress post-traumatico avevano maggiori probabilità di scambiare emozioni tristi e arrabbiate per paura.

"La paura è particolarmente importante per la comprensione del disturbo da stress post-traumatico, poiché il disturbo è stato associato a una" modalità di sopravvivenza "caratterizzata da una risposta di lotta o fuga iperattiva e da una maggiore percezione della minaccia", ha detto Javdani.

Al contrario, gli adolescenti con disturbo della condotta non hanno avuto problemi a riconoscere i volti arrabbiati o paurosi, ma hanno avuto più difficoltà a riconoscere le espressioni tristi. In effetti, erano più propensi a interpretare erroneamente i volti tristi come volti arrabbiati. Ciò suggerisce che gli adolescenti con livelli più elevati di disturbo della condotta possono essere meno efficaci nel riconoscere la tristezza, il dolore e la sofferenza degli altri.

"La difficoltà nell'interpretare le manifestazioni di tristezza e l'errata identificazione della tristezza come rabbia possono contribuire al compromesso legame affettivo, alla bassa empatia e al comportamento insensibile osservato negli adolescenti con disturbo della condotta", ha detto Javdani.

I ricercatori ritengono che migliorare l'accuratezza del riconoscimento delle espressioni facciali possa essere un importante obiettivo di trattamento per i giovani con sintomi di PTSD e disturbo della condotta.

I risultati sono pubblicati sulla rivista Salute mentale di bambini e adolescenti.

Fonte: New York University