La frequente "intestazione" di un pallone da calcio può provocare lesioni cerebrali

Un nuovo studio ha scoperto che i giocatori di calcio che colpiscono frequentemente la palla con la testa hanno anomalie cerebrali simili a quelle riscontrate nei pazienti con commozioni cerebrali.

Per lo studio, i ricercatori dell'Albert Einstein College of Medicine della Yeshiva University hanno utilizzato tecniche di imaging avanzate e test cognitivi che hanno valutato la memoria.

"Abbiamo studiato i calciatori perché il calcio è lo sport più popolare al mondo", ha affermato Michael Lipton, M.D., Ph.D., professore associato di radiologia, psichiatria e scienze comportamentali e direttore del Gruss Magnetic Resonance Research Center di Einstein.

"Il calcio è ampiamente giocato da persone di tutte le età e si teme che dirigere la palla - una componente chiave dello sport - possa danneggiare il cervello".

I giocatori di calcio dirigono la palla in media da sei a 12 volte durante le partite, dove le palle possono viaggiare a velocità di oltre 80 chilometri orari. Durante l'allenamento, i giocatori comunemente colpiscono di testa la palla 30 o più volte, secondo il ricercatore.

Mentre è improbabile che l'impatto di un singolo titolo provochi danni cerebrali traumatici, come la lacerazione delle fibre nervose, il danno cumulativo da impatti ripetuti "potrebbe innescare una cascata di risposte che porta alla degenerazione delle cellule cerebrali nel tempo", ha osservato Lipton.

Per studiare possibili lesioni cerebrali da intestazione, i ricercatori hanno utilizzato l'imaging del tensore di diffusione (DTI), una tecnica di imaging avanzata basata sulla risonanza magnetica, su 37 giocatori di calcio adulti dilettanti.

I partecipanti, che avevano un'età media di 31 anni, hanno riferito di aver giocato a calcio per una media di 22 anni e di aver giocato una media di 10 mesi rispetto all'anno precedente.

I ricercatori hanno classificato i giocatori in base alla frequenza di rotta e quindi hanno confrontato le immagini cerebrali DTI delle intestazioni più frequenti con quelle dei giocatori rimanenti. Tutti i partecipanti sono stati inoltre sottoposti a test cognitivi.

Secondo i ricercatori, DTI "vede" il movimento delle molecole d'acqua all'interno e lungo gli assoni, le fibre nervose che costituiscono la materia bianca del cervello. Questa tecnica di imaging consente ai ricercatori di misurare l'uniformità del movimento dell'acqua, chiamata anisotropia frazionaria (FA), in tutto il cervello.

La FA anormalmente bassa all'interno della sostanza bianca indica un danno agli assoni ed è stata precedentemente associata a deterioramento cognitivo in pazienti con lesioni cerebrali traumatiche, hanno spiegato i ricercatori.

"I risultati di DTI relativi alle intestazioni più frequenti nel nostro studio hanno mostrato anomalie della sostanza bianca simili a quelle che abbiamo visto nei pazienti con commozione cerebrale", ha detto Lipton.

"I giocatori di calcio che hanno diretto la palla al di sopra di una soglia compresa tra 885 e 1.550 volte l'anno avevano una FA significativamente più bassa in tre aree della sostanza bianca temporale-occipitale."

Lipton ha aggiunto che anche i giocatori con più di 1.800 titoli all'anno avevano maggiori probabilità di dimostrare punteggi di memoria più poveri.

"Il nostro studio fornisce prove preliminari convincenti che i cambiamenti cerebrali simili a lesioni cerebrali traumatiche lievi sono associati con la frequente direzione di un pallone da calcio per molti anni", ha detto.

"Sebbene siano chiaramente necessarie ulteriori ricerche, i nostri risultati suggeriscono che il controllo della quantità di intestazione che le persone fanno può aiutare a prevenire lesioni cerebrali che sembra causare frequenti intestazioni".

Lo studio è stato pubblicato online sulla rivista Radiologia.

Fonte: Albert Einstein College of Medicine della Yeshiva University