Come lo stress influisce sulla salute mentale

Quando qualcuno è sotto stress cronico, inizia a influenzare negativamente la sua salute fisica e mentale. La risposta allo stress del corpo non è stata concepita per essere costantemente impegnata. Molte persone incontrano stress da più fonti, compreso il lavoro; soldi, salute e preoccupazioni relazionali; e sovraccarico dei media.

Con così tante fonti di stress, è difficile trovare il tempo per rilassarsi e disimpegnarsi. Questo è il motivo per cui lo stress è uno dei maggiori problemi di salute che le persone devono affrontare oggi.

Stress cronico

Lo stress cronico aumenta il rischio di sviluppare problemi di salute tra cui obesità, diabete, malattie cardiache, cancro e un sistema immunitario indebolito. Lo stress cronico influisce anche sulla salute mentale di una persona. Molti studi mostrano una correlazione tra stress e sviluppo di disturbi dell'umore come disturbi d'ansia e depressione.

Secondo l'ultimo sondaggio sullo stress dell'American Psychological Association, il 66% delle persone sperimenta regolarmente sintomi fisici di stress e il 63% sperimenta sintomi psicologici.

Collegamento tra stress e salute mentale

Sebbene molti studi abbiano dimostrato un legame tra stress e problemi di salute mentale, la ragione di questa connessione è rimasta poco chiara. Una recente ricerca dell'Università della California, Berkeley, ha scoperto nuove informazioni sul perché lo stress può essere così dannoso per la psiche di una persona.

Ricerche precedenti hanno trovato differenze fisiche nel cervello delle persone con disturbi da stress, come il disturbo da stress post-traumatico (PTSD) e in quelli senza. Una delle principali distinzioni è che il rapporto tra la materia bianca del cervello e la materia grigia è più alto in quelli con disturbi mentali legati allo stress rispetto a quelli senza.

Le persone che soffrono di stress cronico hanno più materia bianca in alcune aree del cervello. Lo studio della UC Berkeley voleva scoprire la ragione alla base di questa alterazione nella composizione del cervello.

Materia grigia

La materia grigia nel cervello è composta principalmente da due tipi di cellule: neuroni, che elaborano e immagazzinano informazioni, e glia, cellule che supportano i neuroni.

La materia bianca è composta principalmente da assoni, che formano una rete di fibre per collegare i neuroni. Si chiama sostanza bianca a causa della “guaina” bianca e grassa del rivestimento di mielina che isola i nervi e accelera la trasmissione dei segnali tra le cellule.

Per questo studio, i ricercatori si sono concentrati sulle cellule che producono mielina nel cervello per vedere se potevano trovare una connessione tra lo stress e la proporzione di materia grigia del cervello al bianco.

Ippocampo

I ricercatori hanno eseguito una serie di esperimenti su ratti adulti, concentrandosi sulla regione dell'ippocampo del cervello (che regola la memoria e le emozioni). Durante gli esperimenti, hanno scoperto che le cellule staminali neurali si comportavano in modo diverso dal previsto. Prima di questo studio, la convinzione generale era che queste cellule staminali sarebbero diventate solo neuroni o cellule astrocitarie, un tipo di cellula gliale. Tuttavia, sotto stress, queste cellule sono diventate un altro tipo di cellule gliali, oligodendrociti, che sono le cellule che producono la mielina. Queste cellule aiutano anche a formare le sinapsi, che sono gli strumenti di comunicazione che consentono alle cellule nervose di scambiare informazioni.

Pertanto, lo stress cronico causa più cellule che producono mielina e meno neuroni. Ciò interrompe l'equilibrio nel cervello, facendo perdere la comunicazione nelle cellule cerebrali ai suoi normali tempi, il che potrebbe portare a problemi.

Disturbi da stress e connettività cerebrale

Ciò potrebbe significare che le persone con disturbi da stress, come il disturbo da stress post-traumatico, hanno alterazioni nella connettività cerebrale. Ciò potrebbe portare a una connessione più forte tra l'ippocampo e l'amigdala (l'area che elabora la risposta di lotta o fuga). Potrebbe anche causare una connettività più debole tra l'ippocampo e la corteccia prefrontale (l'area che modera le risposte).

Se l'amigdala e l'ippocampo hanno una connessione più forte, la risposta alla paura è più rapida. Se la connessione tra la corteccia prefrontale e l'ippocampo è più debole, la capacità di calmarsi e interrompere la risposta allo stress è compromessa. Pertanto, in una situazione stressante, una persona con questo squilibrio avrà una risposta più forte con una capacità limitata di interrompere quella risposta.

Cellule oligodencdrocyte

Questo studio mostra che le cellule oligodendrociti potrebbero svolgere un ruolo chiave nei cambiamenti a lungo termine del cervello che potrebbero portare a problemi di salute mentale. I ricercatori ritengono inoltre che le cellule staminali che, a causa dello stress cronico, stanno diventando cellule produttrici di mielina piuttosto che neuroni, influenzino la funzione cognitiva, perché sono i neuroni che elaborano e trasmettono le informazioni elettriche necessarie per l'apprendimento e le capacità di memoria.

Sono necessarie ulteriori ricerche per verificare questi risultati, incluso lo studio degli esseri umani piuttosto che dei ratti, che i ricercatori hanno pianificato. Tuttavia, questo studio fornisce informazioni importanti sul motivo per cui lo stress cronico influisce sul cervello e sulla salute mentale e su come un intervento precoce può aiutare a prevenire lo sviluppo di alcuni problemi di salute mentale.