I livelli di stress prima della gravidanza possono prevedere un minore peso alla nascita del bambino

Un nuovo studio rileva che il profilo di stress biologico di una donna prima ancora che rimanga incinta può portare a bambini con peso inferiore alla nascita.

Gli investigatori dell'Università della California, Los Angeles (UCLA) spiegano che la maggior parte delle persone ha livelli variabili di cortisolo, un ormone che il corpo rilascia in risposta a eventi stressanti (e anche in altri momenti). Normalmente, i livelli di cortisolo sono alti quando le persone si alzano dal letto per poi diminuire durante il giorno.

In alcune persone, tuttavia, i livelli di cortisolo sono bassi al mattino e tuttavia diminuiscono di una quantità inferiore al normale durante il giorno. Questo modello è stato associato alla progressione di una varietà di malattie, tra cui aterosclerosi e cancro, nonché a stress cronico e una storia di traumi.

Il nuovo studio ha analizzato 142 donne che stavano partecipando a uno studio più ampio condotto dalla Community Child Health Network (CCHN). In questo sottogruppo di studio, i ricercatori hanno esaminato come lo stress cronico influisce sui nuovi genitori e sui loro bambini.

I soggetti sono stati scelti per la ricerca condotta dall'UCLA perché fornivano campioni giornalieri di saliva e perché sono rimaste incinta di nuovo durante lo studio CCHN.

La nuova ricerca ha scoperto che le donne i cui livelli di cortisolo non si sono abbassati normalmente durante il giorno erano più propensi a dare alla luce bambini di peso inferiore. Lo studio è pubblicato online sulla rivista Psicologia della salute e dovrebbe apparire in una prossima edizione cartacea. È la prima prova che i modelli materni di cortisolo prima del concepimento influenzano il peso del bambino.

"Abbiamo scoperto che lo stesso pattern di cortisolo che è stato collegato allo stress cronico è associato al parto di un bambino che pesa meno alla nascita", ha detto la dottoressa Christine Guardino, autrice principale dell'articolo e studiosa post-dottorato in psicologia dell'UCLA.

Più di 300.000 bambini ogni anno negli Stati Uniti nascono con un basso peso alla nascita, il che significa che pesano meno di 2.500 grammi, o meno di circa cinque libbre e mezzo. Hanno un rischio più alto del normale per lo sviluppo della mortalità infantile e per le anomalie della salute per tutta la vita, compresi i disturbi cardiovascolari e metabolici.

La ricerca guidata dall'UCLA ha esaminato le famiglie a Los Angeles; Washington DC.; Baltimora; Contea di Lake, Illinois; e nella Carolina del Nord orientale, a partire da un mese dopo la nascita di un bambino, e di nuovo quando il bambino aveva sei, 12 e 18 mesi.

I livelli di cortisolo aumentano naturalmente durante la gravidanza, ma quando superano un certo livello, possono verificarsi cambiamenti fisiologici dannosi.

In particolare, i livelli di cortisolo nelle donne aumentano tipicamente da due a quattro volte durante una gravidanza normale e tale aumento gioca un ruolo importante nella crescita e nello sviluppo di un bambino.

Ma quando i livelli di cortisolo sono elevati oltre tale intervallo, gli effetti possono essere sia immediati - perché livelli elevati di cortisolo riducono il flusso sanguigno al feto - sia di lunga durata, influenzando la risposta del bambino allo stress più avanti nella vita, ha affermato il dottor Chris Dunkel Schetter, l'autore co-principale dello studio.

Il cortisolo materno elevato riduce il flusso sanguigno al feto, che priva il feto di ossigeno e sostanze nutritive.

Studi precedenti hanno dimostrato l'importanza degli ormoni dello stress durante la gravidanza per la crescita e lo sviluppo fetale, ma il nuovo studio fornisce la prima prova che anche la fisiologia dello stress della madre prima ancora che lei concepisca è importante.

Suggerisce che la salute e le condizioni di vita di una donna prima della gravidanza, in particolare lo stress cronico, contano molto.

Dunkel Schetter ha affermato che le donne che pianificano una gravidanza dovrebbero tenere conto dei possibili effetti dello stress quotidiano e iniziare a pianificare con largo anticipo una prima gravidanza sana.

"Migliorare la salute pre-concepimento può migliorare profondamente la nostra salute generale", ha detto. “Le donne dovrebbero curare la depressione, valutare e trattare lo stress, essere sicure di avere una relazione sana, essere fisicamente attive, smettere di fumare e raccogliere sostegno familiare. Tutte le cose che creano una gravidanza ottimale e una vita sana per la madre dovrebbero essere fatte prima di rimanere incinta ".

La salute del preconcetto è una considerazione importante. Dunkel Schetter spiega che negli ultimi anni c'è stato un notevole interesse per l'importanza della salute pre-concepimento, e i nuovi dati supportano questa spinta.

Lo studio ha valutato madri afro-americane, latine o ispaniche e bianche non ispaniche. La maggior parte di loro ha un reddito familiare vicino o inferiore al livello di povertà federale, che nel 2013 era di $ 23.550 all'anno per una famiglia di quattro persone.

Le madri sono state colpite da stress innescato da numerose fonti, che vanno dalle finanze, relazioni familiari e problemi di vicinato a grandi eventi della vita come la morte di un membro della famiglia, la violenza interpersonale e il razzismo.

I ricercatori hanno misurato i livelli di stress dei soggetti in base alle misurazioni della pressione sanguigna, dell'indice di massa corporea, del livello di cortisolo nella saliva e di altri fattori, che collettivamente offrono informazioni su come i sistemi del corpo invecchiano in risposta allo stress. I ricercatori hanno anche intervistato madri e padri nelle loro case.

Fonte: UCLA